Pubblicato in: Economia e Produzione Industriale

Droni. Un business per i tribunali fallimentari.

Giuseppe Sandro Mela.

2017-01-20.

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Parlando di droni è difficile trovare report ragionevolmente obbiettivi.

Da una parte sussistono in gran numero gli entusiasti dello strumento, che spesso sembrerebbero aver dimenticato che a qualcosa dovrebbe pur ben servire, dall’altra, quasi per reazione, vi sono molti che esternano uno scetticismo spesso ingiustificato.

Il tutto potrebbe essere ridotto ad un semplice problema di buon senso.

Droni militari.

Questo è classicamente un settore ove il rapporto prestazioni/costo non influenza in modo severo la produzione.

Se in questo settore è importante la parte meccanica, ben più rilevante è la sicurezza del telecontrollo, la strumentazione da ricognizione (telecamere ottiche ed ad infrarossi, apparecchiature da guerra elettronica, etc.) e l’armamento. La bassa velocità di crociera ed il quasi nullo potere difensivo rendono i droni ad uso militare particolarmente vulnerabili se impiegati contro un esercito tecnologicamente allo stato dell’arte. I riferiti successi nell’uso di droni nella guerra contro ribelli musulmani in Medio Oriente sembrerebbero doversi ascrivere più alla carenza della contraerea che a particolari doti di eccellenza dei droni.

Il discorso fatto per i droni volanti potrebbe facilmente essere esteso a quelli marini o sottomarini. Recentemente la Cina non ha avuto difficoltà alcuna a catturare intatto un drone sommergibile americano. Dovrebbe essere chiaro come l’uso bellico dei droni sia limitato a quell contro forze non allo stato dell’arte.

Droni industriali.

Nella fascia alta, sicuramente la meccanica è rilevante, così come la comodità e la sicurezza di telecomando, ma i sistemi di telerilevamento ed i relativi software di governo giocano un ruolo ancora maggiore. Le strumentazioni che servono per monitorare una coltura di grano differiscono da quelle richieste per vigilare la distribuzione sul territorio di mandrie di vacche.

Qui, a quanto sembrerebbe emergere dai dati di bilancio, i settori di nicchia sarebbe legati principalmente al grado di efficienza delle telecamere e sensori vari, nonché al software gestionale.

Questo settore è redditizio, ma esposto sia ad una grande ed accanita concorrenza: spesso ditte concorrenti hanno la possibilità di studiare a fondo un prodotto ed imitarlo a prezzi del tutto concorrenziali.

Molto poi dipende, ovviamente, dai volumi di vendita.

Droni ludici.

Questo settore è caratterizzato dall’uso di tecnologie scarne e prestazioni minimali, ma adatte a garantire un buon livello di divertimento. Tuttavia è un settore ad elevatissima concorrenza e le ditte sul mercato riescono a reggere esclusivamente se i volumi di vendita superano l’ambito locale e nazionale. Se all’introduzione dei droni erano corrisposti adeguati guadagni, al momento attuale questi sono risicati.

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«Venture capital funding to drone start-ups slowed last year»

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«Dozens of cookie-cutter drone-makers have also popped up in Asia, further driving prices down»

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«Smaller Chinese player Zerotech fired a quarter of its workers in December.»

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«Third-placed 3D Robotics Inc. laid people off and decided to stop making drones»

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«France’s Parrot SA, the second-largest maker of non-military drones, is laying off a third of its staff because margins on its consumer drones were “insufficient to deliver profitable growth”»

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«the competitive onslaught from China’s SZ DJI Technology Co., the undisputed king of non-military drones. DJI makes higher-end models pitched at hobbyists and businesses, which use them for everything from crop inspection to construction. The venture-backed company controls the entire process from design to manufacturing, making it more efficient than outsourcing rivals, and with better products»

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Se è vero che il mercato dei droni commerciali è ritenuto essere in espansione, si parlerebbe anche di un +30% annuo, è altrettanto vero che esso sembrerebbe avviarsi ad una certa quale maturità, cui consegue la sopravvivenza di poche marche che dominano il mercato mondiale.

Da ultimo, ma non certo per ultimo, si noti come ancora una volta la industria manifatturiera cinese surclassi quella occidentale. Situazione questa che non lascerebbe serenità per il futuro.


Bloomberg. 2017-01-14. The Drone Industry Crashes to Earth

Attendees at the Consumer Electronics Show in Las Vegas last week could play around with a dizzying array of unmanned aerial vehicles. Drones that take selfies. Drones equipped with thermal imaging cameras to see at night. Drones that help fishermen chase their prey.

No use is too niche as drone-makers chase a market that’s forecast to grow an average 32 percent annually over the next decade to reach $30 billion, according to ABI Research. But away from the showroom floor, a chill has settled on a once-hyped market.

France’s Parrot SA, the second-largest maker of non-military drones, is laying off a third of its staff because margins on its consumer drones were “insufficient to deliver profitable growth”. That’s a remarkable statement from the company that pioneered cheap consumer drones in 2009 and now focuses on those priced between $100 and $500. You may have seen them on shelves of Apple Inc. stores in the U.S. and Europe. Almost 60 percent of Parrot’s revenue is from drones.

Repeat After Me

There are two reasons for Parrot’s woes. First, it’s withering under the competitive onslaught from China’s SZ DJI Technology Co., the undisputed king of non-military drones. DJI makes higher-end models pitched at hobbyists and businesses, which use them for everything from crop inspection to construction. The venture-backed company controls the entire process from design to manufacturing, making it more efficient than outsourcing rivals, and with better products. Lately DJI has gotten more aggressive on price, competitors say.

Dozens of cookie-cutter drone-makers have also popped up in Asia, further driving prices down. Even camera-makers such as U.S.-based GoPro Inc. tried their hand only to find the business harder than it looked. GoPro’s Karma drone suffered power outages that made some fall out of the sky.

The sector’s following a familiar script for hardware. Commoditization comes fast, even when a segment is growing rapidly. Scale becomes more important than brand. Profit margins can be thin: just ask makers of flat-screen TVs or smartphone makers other than Apple and Samsung.

The shake-out is just coming quicker than investors expected. As recently as 2015, venture capitalists were throwing money at startups. Now layoffs are more common than big fund-raising rounds. 

Losing Altitude.

Venture capital funding to drone start-ups slowed last year.

Smaller Chinese player Zerotech fired a quarter of its workers in December. Third-placed 3D Robotics Inc. laid people off and decided to stop making drones altogether last year, citing DJI price cuts of 70 percent. It’s now focusing on making software to power drones and offering services to companies.

This rough patch might not be such a bad thing. Drones have the potential to improve many industries when they’re deployed to the real world. But if they’re to be more than a fad, we don’t need dozens of makers of whizzy drones that delight consumer geeks, but don’t really improve the usefulness and safety of the tech.

VCs are switching their affections to companies more attuned to the enterprise market, including those such as Airware of the U.S. which offer services. That seems a rational way of trying to avoid a profit-less, as well as a pilot-less, future.

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